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Hockey as a religion

The NHL Playoffs are coming. And Canada counts on the Habs. It’s a matter of faith! And it’s a great time to talk about hockey as a religion and to think about it means! (For more, read my book: Hockey as a religion. The Montreal Canadiens)

First level: Worshipping hockey as a religion

1. When it comes to the question « Could hockey be more than a game? », my answer is « Definitely yes! ». I met people whose personal, family and professional life is totally hockey centered.

Second level: Talking about hockey as a religion

2. It is very common to use religious metaphors in order to talk about hockey.

3. Most of them are borrowed from Christianity, but some come from Islam.

  • In hockey, miracles often happen; David can always beat Goliath; and sometimes goalies become Saviours, « Inch Halak! ».
  • Bad players go to the sin-bin whereas the best players go to « Le Temple de la Renommée ».
  • There are religious nicknames: Guy Lafleur is known as « Le Démon Blond », Patrick Roy as « Saint-Patrick » and Carey Price as « Jesus Price »; the Stanley Cup is the Holy Grail or « Le Calice d’Argent ».
  • And the Montreal Canadiens will forever be « Les Glorieux »; their jersey will forever be « La Sainte-Flanelle »; and, Montreal will forever be « La Mecque du hockey ».

Third level: Making hockey a religion

4. Sacralization and ritualization are two efficient ways to make something essential; hockey sacralizes, and hockey ritualizes:

  • Hockey produces relics: the puck of a young player’s first goal, the sweater of your favorite player, the ticket to a memorable game, etc.
  • Hockey produces rites: at the Bell Center, you have to boo Zdeno Chara, and sing «Nanana-nā nananā-na, hey hey hey, goo-ood bye»; elsewhere, you have to watch «Hockey Night in Canada» while sipping a beer and grabbing some chicken wings.
  • Hockey produces sacred spaces: the locker room and the team’s logo on the floor (« Don’t dare to walk on it! »); some parts of the rink: each half rink during warm up, both blue lines during the national anthem, the crease during the entire game.
  • Hockey produces sacred people: saints are the players whose sweater is risen high in the sky (or to the ceiling); sinners like the poor Toronto Maple Leafs goalie James Reimer; prophet like the former referee Ron Fournier; and Don Cherry is Lucifer, the one everybody likes to hate because he sometimes brings an embarrassing light.
  • Hockey produces sacred dogmas: a man you shall be! What kind of a man? A tough guy, ready to give your sweat and your blood to your team; or, according to the Habs motto, ready to hold the light even with your hurtled arms.
  • Hockey produces belief: The most certain is this one: One day, the Stanley Cup will return where it belongs: Montreal!

Fourth level: Introducing religion inside hockey

5. Things do not always happen how they should.

  • The same team with the same coach and the same players playing the same hockey can win comfortably one night and lose the day after against the same team with the same coach and the same players playing the same hockey.
  • The same goalie with the same stick and the same gloves, with the same physical and mental abilities, having slept the same night and eaten the same meal, can stop every shot one night and give bad goals the day after.

6. This could be because things happen randomly.

7. But it could be because the way things happen depends on « Something Else » or « Someone Else » with the power to change the way things happen.

  • There are different names to qualify this « Something Else » or « Someone Else » from « Les Fantômes du Forum » (Did the ghosts of the Habs’ best players move to the Bell Center?) to simply God(s) (whoever this God (s) is or are).

8. If this « Something Else » or « Someone Else » has an impact on the game, you could like having It/Him/Her on your side, playing with your team or, at least, cheering for your team.

9. That is precisely when hockey deals with this « Something/Someone Else » that it become, strictly speaking, a religion.

10. Some coaches, players and fans try to discover ways to please the « Something/Someone Else » in which/who they believe.

  • They perform special rituals in order to force It/Him/Her to help their team win.
  • Depending on which/who their « Something/Someone Else », they pray, paint a cross on their face mask, climb up the Saint-Joseph Oratory’s stairs on their knees, eat a bowl of rice before each game, talk to their posts, or always dress their right side first.

Fifth level: Thinking hockey theologically

11. Whatever you do or do not do, sometimes your team wins, and sometimes it loses, which demonstrates that:

  • Either there is no « Something/Someone Else »;
  • Or It/He/She does not have enough power to change the game;
  • Or It/He/She is not interested in which teams win the Stanley Cup;
  • Or It/He/She is not impressed by superstitious behaviours.

12. For my part I believe « It/He/She is not impressed by superstitious behaviours » is the correct answer. The God I believe in (also known as « the God of Jesus Christ ») is not impressed by superstitious behaviors.

13. But S-he is always ready to help those who recognize that s-he needs Him/Her. Those who ask for his/her help to become a better person, a better coach, a better player or a better fan.

14. For sure, with God’s help, not every coach, not every player, nor every team will win the Stanley Cup. But with God’s help, every coach, every player, every fan will be able to do their best and play their perfect game.

Sixth level: Evangelizing hockey

15. It is Christian people’s duty to convince coaches, players, and fans that they should believe in the true God and worship Him/She in the true manner: have faith!

16. And when it comes to convincing, Theologians can write papers, pastors can deliver sermons and churches educate in faith.

17. But Christian hockey coaches, players and fans can testify about their experience. That’s why they are most able to convince other hockey coaches, players and fans.

18. And every one shall leave every thing to God.

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See more on TV. Context with Lorna Dueck: « Hockey: Canada’s Religion » (Also starring Don Cherry!)

Superbowl XLVIII: Et à la fin c’est le moins superstitieux qui l’emporte!

Et ce sont les Seahawks de Seattle, l’équipe dont les partisans sont les moins superstitieux (voir mon article sur ce thème), qui remportent le Superbowl.
Belle leçon à la fois sportive et théologique!

Moins de superstition au Superbowl XLVIII: Dieu merci!

Le 29 janvier 2014, l’excellent Jean Dion écrivait une excellente chronique (une de plus) dans Le Devoir (lire la chronique)

« Aux États-Unis d’Amérique, la moitié, la moitié des amateurs croient que des forces surnaturelles sont à l’œuvre à l’occasion d’un affrontement sportif. Ils sont 26 % à avoir déjà demandé à Dieu de faire en sorte que leur équipe préférée gagne — selon des sources, Dieu se trouve douloureusement déchiré en permanence puisque les demandes instantes proviennent des deux côtés —, 19 % sont persuadés qu’Il intervient directement dans une joute et, à l’inverse pourrait-on dire, 25 % sont d’avis que le club qu’ils appuient est victime d’une malédiction d’une quelconque nature. (On notera au passage qu’en matière d’impondérabilité, Dieu constitue l’impondérable par excellence.) Mais ces forces surnaturelles peuvent parfois être induites par le sujet lui-même qui ne se satisfait pas de sa propre nature trop humaine. Ils sont donc 21 % à effectuer divers rituels pendant une joute afin d’en influencer le résultat. Parmi les exercices auxquels l’on se prête volontiers, on retrouve : porter un maillot de son équipe ou d’autres vêtements à ses couleurs, s’asseoir toujours à la même place dans son salon/sous-sol fini, danser en cercle ou encourager verbalement son appareil de télévision. Dans certains cas, la pratique s’avère relativement élaborée : l’un sort tous ses billets de banque de son portefeuille et les place dans la poche avant droite de ses pantalons avant un match, l’autre porte ses sous-vêtements par-dessus ses culottes pendant la rencontre (et, sachons le souhaiter, regarde son sport seul dans l’intimité de son foyer). »

Jean Dion cite une enquête effectuée par le Public Religion Research Institute (Half of American Fans See Supernatural Forces at Play in Sports). Mais il m’a rappelé une autre enquête, celle de la marque de bière Budweiser, une enquête sur les superstitions des partisans des équipes de football américain (Bud Light NFL Fans Superstition Survey).

Si l’on en croit cette enquête les partisans deux équipes finalistes du 48e Superbowl ne sont pas très superstitieuses. Sur 32 équipes, les Broncos de Denver figurent au 25e rang et les Seahawks de Seattle au 31e rang. Comme quoi, ce ne sont pas les superstitions des partisans (ni même leur foi) qui garantissent le succès.

Le théologien protestant que je suis a simplement envie d’ajouter  « Dieu merci! ». Car comme Jean Dion, je m’inquiète chaque fois que je redécouvre des êtres humains, des croyants, des chrétiens, des protestants qui pensent qu’il leur suffise de faire pression sur des forces surnaturelles ou sur dieu (je refuse à mettre une majuscule à cette idole) pour que les unes ou l’autre modifient l’issue d’une partie de football (ou de quoi que ce soit d’autre).

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